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桂林的这次会议表明,中国的目标已不在地球上了

11月24日,美国宇航局“双小行星变向试验”(DART)任务的小行星撞击探测器在范登堡天军基地发射成功,人类将首次测试小行星防御技术,意义重大。

2013年2月15日,一颗小行星在俄罗斯车里雅宾斯克地区上空爆炸,爆炸的冲击波造成大面积建筑物受损,近1500人受伤,经济损失约10亿卢布。这次爆炸震惊世人,也提醒世人:在宇宙中,地球并不安全,研究小行星防御不是杞人忧天。

美国初试小行星防御技术

DART由美国宇航局和约翰·霍普金斯大学应用物理实验室研制,重616千克,整个计划耗资约3.25亿美元。DART此行的目的地是由“双胞胎”(Didymos)主星和“双形态”(Dimorphos)子星构成的一个双小行星系统,主星直径约800米的主体行星,子星直径仅150米的较小行星,目前从地球到“双胞胎”小行星系统的距离为4.836亿千米,但当地球与“双胞胎”小行星各自沿着围绕太阳的轨道运行时,距离会在1000万到4.93亿千米之间变化。DART计划在明年9月抵达目的地。

DART任务主要用于测试对地球造成潜在威胁的小行星改变飞行方向的一项技术,该任务是美国宇航局行星防御计划下的首次专项任务。按计划,DART明年9月将以超过2.4万千米的时速撞向“双形态”子星。撞击将会让它的轨道周期发生改变,改变幅度估计为10分钟。地面望远镜将对这种改变进行测量,以确定“动能撞击器”偏转技术的有效性。

DART还携带了由意大利建造的一颗立方星,称为“丽西亚立方星”,这颗立方星由阿尔戈科技公司(Argotech)制造,重14千克,该立方星会在撞击前约1个月部署出去,利用两台光电成像仪观测“双形态”子星撞击前、撞击中和撞击后的情况,并把图像发回地球。欧空局还计划开展称为“赫拉”(Hera)的一项后续任务。“赫拉”将在2024年10月发射,2026年底抵达“双胞胎”小行星,进一步对撞击地点进行研究。

撞击“双形态”子星并不是因为其对地球构成了威胁,只是为了研究靠撞击来改变小行星飞行路线的有效性。美国宇航局官员强调说,截至目前还没有发现有哪颗小行星会在100年内对地球构成撞击威胁。

危险的“天外来客”

虽然美国宇航局官员说目前还没有发现100年内会撞击地球的小行星,但并不代表以后会不会发现,所以为了人类的命运,未雨绸缪还是需要的。

地外天体威胁是一个很古老的话题,多个古代文明都曾留下了天外来客“造访人间”的记录。如北宋著名学者沈括就曾在《梦溪笔谈》中收录了一则发生在治平元年的陨石事件,用“大声如雷”、“几如月”形象的描述了陨石再入大气时的声学和光学现象,最终陨石落入宜兴县一户许氏人家的院落,“火光赫然照天。。。许氏藩篱皆为所焚”。

2013年2月15日,一颗小行星在俄罗斯车里雅宾斯克地区上空爆炸,爆炸的冲击波造成大面积建筑物受损,近1500人受伤,经济损失约10亿卢布。“车里雅宾斯克小行星撞击事件”中的这颗小行星“KEF-2013”(俄罗斯政府代号)之所以没有被提前观测到,主要原因是太小,而且是从太阳方向飞来,强光也增加了发现难度。

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